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El auténtico chai

Especias y hebras de té hacen una de las mezclas más perfectas dentro del fascinante mundo de la camellia sinensis. Sí, nos referimos al masala chai, el gran ícono del subcontinente indio y uno de los blends de té más solicitados alrededor del mundo.

Popularizado durante el Raj británico –Virreinato británico en los territorios que hoy ocupan India, Pakistán y Bangladesh, entre otros países–, el masala chai es una mezcla de especias y hojas de camellia sinensis (planta del té). Originalmente se trataba de una combinación de té negro de Assam, de gran potencia gustativa, y cuatro especias base: canela, cardamomo, clavo de olor y jengibre. Hoy es posible hallar diferentes expresiones regionales a base de té verde, pu-erh e incluso rooibos, aromatizadas con toda una variedad de especias.

La historia del masala chai está plagada de creencias ancestrales e influencia occidental. Algunos investigadores apuntan a la infusión de especias como un remedio medicinal con más de 7 mil años de antigüedad. La palabra masala, traducida literalmente como “mezcla de especias”, también se vincula profundamente con la gastronomía local. Lo cierto es que, con el surgimiento de las primeras plantaciones en Assam, en la década de 1830, los ingleses fueron quienes dieron vida al aromático blend de té negro.

Pero la costumbre regional del masala chai es mucho más reciente. Realmente la infusión comenzó a masificarse a principios del siglo 20, gracias a una campaña de la Indian Tea Association que fomentaba su consumo entre las clases obreras indias. Es en este momento cuando el blend de té negro comienza a servirse al estilo británico: con leche y azúcar. Sí, tradicionalmente el masala chai se toma con leche, aunque también es delicioso solo.

“¿Masala chai es lo mismo que té chai?”. Sí y no, querido lector. Aunque nos referimos a la misma infusión es importante decir que la palabra chai significa té, así que cuando llamamos a la bebida ‘té chai’ estamos cometiendo un pleonasmo.

Apuntemos a la correcta elección de este blend y, más importante aún, a su singular método de infusión. Si lo que quiere es probar un masala chai auténtico, la recomendación es adquirirlo en hojas sueltas o en sacos piramidales. Otra opción es comprar hebras de té negro y mezclarlas con las especias deseadas.

¿Bebidas en polvo comercializadas bajo el nombre de té chai o chai latte?, generalmente se trata de emulsionantes con saborizantes artificiales, especias en polvo, extractos de té y azúcar. Por el contrario, un masala chai en hojas sueltas mantiene todo el aroma, sabor y, principalmente, los compuestos antioxidantes de la camellia sinensis.

Para infundir. El masala chai tiene la peculiaridad de prepararse como un cocido más que como una infusión. La recomendación es mezclar con agua o leche, a una temperatura promedio de 90 ºC, y dejar “cocer” por cinco minutos.